Botryococcus braunii: el alga y su energía
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Botryococcus braunii: el alga y su energía

Los cultivos energéticos son plantaciones destinadas exclusivamente a producir energía como es el caso de la caña de azúcar, pero hay opiniones en contra de la conveniencia de los cultivos o plantaciones con fines energéticos, no sólo por su rentabilidad en sí mismos, sino también por la competencia que ejercerían con la producción de alimentos y otros productos necesarios.

Sin embargo el problema de la competencia entre los cultivos clásicos y los cultivos energéticos no se plantearía en el caso de otro tipo de cultivo energético como son los cultivos acuáticos. Podría recurrirse también a ciertas algas microscópicas, que tendrían la ventaja de permitir un cultivo continuo Una planta acuática interesante desde el punto de vista energético es el jacinto de agua, que posee una de las productividades de biomasa más elevadas del reino vegetal (un centenar de toneladas de materia seca por hectárea y por año).

Pero un caso espectacularmente interesante es el del alga unicelular Botryococcus braunii que en relación a su peso seco, produce directamente una elevado porcentaje de hidrocarburos que después excreta.

La Botryococcus braunii es un alga colonial que crece principalmente en agua dulce y con frecuencia se la ve flotando sobre la superficie de aguas estancadas debido a la gran cantidad de hidrocarburos localizados extracelularmente que se encuentran en la matriz de la colonia dentro de glóbulos.

  • En la fase de reposo contiene hidrocarburos hasta en un 86% del peso seco, cuando se extraen estos hidrocarburos con hexano tienen un color anaranjado debido a los carotenoides que los acompañan. Después de eliminados los pigmentos queda un líquido viscoso claro compuesto por isoprenoides inusuales: dos triterpenoides tetrametilados lineales isoméricos, botriococceno e isobotriococceno.
  • En la fase verde del alga se encontraron otros siete hidrocarburos olefínicos lineales.
  • En la fase parda cuando la colonia es inoculada en un medio de cultivo fresco, el botriococceno desaparece dentro de la primera semana y aparecen los hidrocarburos característicos de la fase exponencial verde, pero solo alcanzan al 20% del peso seco.

Existen pruebas de que algunos tipos de esquistos bituminosos y carbón de turba de Escocia, Sudáfrica y Australia, se originaron a partir de algas que crecían en los lagos de los tiempos antiguos. Si estos depósitos se examinan bajo el microscopio es posible ver restos similares a las colonias de Botryococcus que a su vez, también forman parte de la microflora de los lagos del noroeste de Argentina.

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